Afrique - Une Histoire de six millions d'années - Herodote.net

Afrique

Une Histoire de six millions d'années

Le continent africain se signale par son aspect massif, à cheval sur l'équateur et les tropiques : 30 millions de km2, soit le quart des terres émergées ; 9000 kilomètres du nord au sud, d'Alger au Cap ; 6500 kilomètres d'ouest en est, de Dakar à Djibouti. L'Afrique est le berceau de l'humanité, apparue il y a six millions d'annéees. Notre grand-tante, Lucy y a vu le jour il y a trois millions d'années.

Un continent aux fabuleuses ressources

Il y a un à deux millions d'années environ, des représentants de l'espèce Homo erectus effectuent une « première sortie d'Afrique ». L'homme de Néandertal, apparu il y près de 500 000 ans en Eurasie, figure parmi ses descendants. En Afrique même, Homo erectus donne naissance à l'homme moderne (Homo sapiens) un peu plus tard, il y a 300 000 ans « seulement ».

Il y a 70 000 ans, quelques Homo sapiens effectuent une « deuxième sortie d'Afrique ». Ils se croisent avec les Néandertaliens qui vivaient alors au Moyen-Orient, ainsi qu'avec leur cousin, l'homme de Denisova. Leurs descendants communs vont donner naissance aux actuelles populations eurasiennes (blancs, jaunes, dravidiens, mélanésiens...). Les noirs d'Afrique apparaissent quant à eux dans le bassin du Niger il y a environ 30 000 ans, à la suite de quelques mutations génétiques comme tous les groupes humains modernes. À la différence des Homo sapiens qui ont franchi l'isthme de Suez, ils ne connaissent pas de mélange avec les Néandertaliens.

Des cultures très évoluées se développent au Sahara, il y a environ dix mille ans, caractérisées par les plus anciennes poteries que l'on connaisse. Mais l'assèchement progressif du Sahara entre le VIe et le IVe millénaires av. J.-C. va isoler peu ou prou le centre du continent du reste du Vieux Monde... Il s'ensuit que l'usage de l'écriture n'arrivera en Afrique subsaharienne qu'au deuxième millénaire de notre ère, avec l'expansion de l'islam et la colonisation européenne.

Tandis que l'Afrique du nord et l'Égypte sont devenues partie intégrante du monde méditerranéen et moyen-oriental, l'Afrique subsaharienne ou Afrique noire a suivi un parcours historique particulier jusqu'à l'arrivée de l'islam au VIIe siècle de notre ère. 

Les Bantouphones à la peau noire, qui vivaient dans le bassin du Niger, ont acquis la maîtrise de l'agriculture il y a environ dix mille ans, en même temps que les habitants du Moyen-Orient. Au Ier millénaire avant notre ère, ils maîtrisent aussi la métallurgie du fer. Bénéficiant de ce fait d'une forte croissance démographique, ils occupent peu à peu toute l'Afrique intertropicale en absorbant ou en chassant devant eux les chasseurs-cueilleurs à peau cuivrée ou sombre qui y étaient établis (Khoisans, Pygmées, Hottentots). La destruction de ces populations autochtones, peut-être les plus authentiques représentants de l'Homo sapiens originel, arrive aujourd'hui à son terme. On peut y voir le premier « génocide » de l'Histoire. 

À la fin du Ier millénaire et au début du second millénaire de notre ère sont fondés les premiers États africains connus. Il s'agit de royaumes sahéliens rapidement islamisés, tel le Ghana, le Mali ou encore le Songhaï, qui ont prospéré grâce au commerce transsaharien de l'or, du sel et des esclaves. On compte aussi des royaumes proprement animistes, tel le Kongo, à l'embouchure du fleuve du même nom.

Les navigateurs portugais sont les premiers Européens à aller à la rencontre des peuples africains. À la fin du XVe siècle, ils convertissent même un roi du Kongo à la foi catholique. Deux siècles plus tard, une poignée de calvinistes hollandais et français s'établissent à la pointe de l'Afrique, encore peuplée par les Khoisans. À la fin du XIXe siècle, les Européens se lancent dans la « course au drapeau » et prétendent affirmer leur puissance en soumettant à leur autorité le plus possible de territoires.

En 2018, la population de l'Afrique s'élève à 1,250 milliard d'habitants (près de 20% de la population mondiale), dont 250 sur la façade méditerranéenne et 1 milliard au sud du Sahara. Cette région, qui ne comptait que 95 millions d'habitants en 1900, connaît depuis le milieu du XXe siècle une croissance démographique exceptionnellement forte. Elle se partage en une quarantaine d'États généralement très pauvres, en dépit de ressources naturelles très importantes, qu'il s'agisse du sol ou du sous-sol.

En ce XXIe siècle, les noirs d'Afrique ont franchi pour la première fois de leur Histoire la barrière du Sahara et atteint l'Europe occidentale. Ils sont entraînés par une fécondité exubérante et un grand appétit de vie qui a vu - et verra - leur population tripler ou quintupler en cinquante ans selon les pays. Cette migration reproduit d'une certaine manière les migrations des premiers Homo sapiens qui, il y a 70 000 ans, ont traversé l'isthme de Suez pour former les populations actuelles d'Europe et d'Asie. On peut y voir une « troisième sortie d'Afrique ».

Maurice Delafosse : Les Noirs de l'Afrique (1922)

Les Européens ont entamé l'exploration de l'Afrique noire ou subsaharienne il y a à peine deux siècles. Son Histoire ancienne fait encore l'objet de grandes incertitudes. L'ouvrage que nous avons mis en ligne reflète la connaissance que l'on en avait il y a un siècle. Elle n'est pas si éloignée de celle que nous en avons aujourd'hui. Son auteur, Maurice Delafosse, ancien gouverneur des colonies, marié à une Sénégalaise, se révèle être un chercheur éclairé et pénétrant. Il mérite d'être lu...


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L'Afrique des origines
Publié ou mis à jour le : 2018-09-25 17:18:13

 
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