La Préhistoire - Des origines au Paléolithique - Herodote.net

La Préhistoire

Des origines au Paléolithique

Pour étudier l’Histoire humaine depuis ses débuts, il faut revenir plusieurs millions d’années en arrière, dans les forêts équatoriales du globe. Les grands singes de cette époque y forment les embryons de la lignée humaine.

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Des origines au Paléolithique, une carte animée de Vincent Boqueho pour Herodote.net, 2014

Le chimpanzé et l'homme

La lignée des Orangs-Outans en Indonésie est la 1ère à diverger de celles des hommes, il y a 12 millions d’années environ. Puis la lignée des gorilles suit son propre chemin en Afrique vers -8 millions d’années. Les chimpanzés et bonobos actuels, qui vivent également en Afrique, sont nos plus proches cousins : nous avons des ancêtres communs avec eux qui vivaient il y a seulement 5 à 6 millions d’années.

La première caractéristique humaine qui apparaît est la bipédie : celle-ci est probablement favorisée par les périodes d’assèchement du climat, qui change la forêt en savane et pousse l’individu à se redresser. La posture bipède permet à la tête de gagner du poids, car elle n’est plus suspendue à l’horizontale mais repose sur le reste du corps. Ce n’est que bien plus tard que la libération de la main favorisera l’utilisation de l’outil.

Dès 7 millions d’années avant notre ère, certains grands singes ont déjà tenté d’évoluer en ce sens, comme le montrent les vestiges de Toumaï découverts au Tchad. L’Histoire humaine est riche en de telles évolutions avortées. Orrorin apparaît au Kenya il y a 6 millions d’années, puis les Ardipithèques en Éthiopie 1 million d’années plus tard. Il n’est pas certains que ces hominidés aient été nos ancêtres ; toujours est-il que c’est à cette époque que le patrimoine génétique de la lignée humaine se sépare définitivement de celui du chimpanzé.

Les premiers pré-humains qui sont assurément nos ancêtres sont les Australopithèques, dont les plus anciens vestiges découverts remontent à 4 millions d’années. Ils sont situés en Éthiopie, au Kenya et en Tanzanie.

On remarque qu’ils sont alignés le long de la vallée du Rift africaine, de nature volcanique. Les fossiles s’y sont sans doute mieux conservés qu’ailleurs grâce aux dépôts réguliers de cendres. Dans tous les cas, les Australopithèques occupèrent peu à peu une grande partie de l’Afrique, depuis le Tchad jusqu’en Afrique du sud.

Les hommes se suivent

C’est aussi dans la vallée du Rift qu’ont été retrouvés les premiers vestiges appartenant au genre homo, datés de 2,5 millions d’années. (...)


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Le Néolithique
Publié ou mis à jour le : 2016-05-24 12:21:44

 
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