Le dictionnaire de l'Histoire - référendum, plébiscite - Herodote.net

Le dictionnaire de l'Histoire

référendum, plébiscite

Le mot référendum a été créé au XVIIIème siècle à partir du latin referre (« faire un rapport », « soumettre ») pour signifier qu'un mandataire veut demander l'avis de ses mandants avant de prendre une décision. Il est entré dans le vocabulaire politique au XIXème siècle, quand il s'est substitué à l'expression « appel au peuple ». Celle-ci était employée pendant la Révolution chaque fois que les citoyens étaient consultés par le pouvoir exécutif.

Dans l'Ancien Régime, avant que la Révolution n'achève l'oeuvre centralisatrice de la monarchie, les affaires quotidiennes étaient débattues dans des assemblées locales, qui réunissaient les villageois ou encore les membres d'un corps de métier. Le fruit de leurs délibérations pouvait faire l'objet d'une résolution qui était adressée au représentant du roi, le bailli ou le sénéchal, afin qu'il la mette à exécution. Bien évidemment, le représentant du roi pouvait aussi repousser la résolution.

Cette forme de démocratie « délibérative » trouve son prolongement aujourd'hui en Suisse sous la forme des « votations ». Mais dans les grands États, elle a été remplacée par une démocratie « représentative » dans laquelle les citoyens abandonnent à leurs représentants le soin de délibérer des sujets qui les concernent, tout autant que des grands problèmes de la nation. La démocratie « représentative » est le pendant naturel d'une administration centralisée tout comme la démocratie « délibérative » l'est d'une administration décentralisée, à l'image de l'administration helvétique.

Le référendum dont l'initiative revient au gouvernement n'a rien à voir avec la  « votation », si ce n'est qu'il s'agit dans l'un et l'autre cas d'une consultation électorale. Le référendum d'initiative gouvernementale, quand il n'est pas de pure forme (adoption du quinquennat en 2001), est facilement contourné par le pouvoir exécutif au mépris de la parole donnée (traité constitutionnel européen en 2005, collectivité alsacienne unique en 2013, Notre-Dame des Landes en 2015...). 

Le référendum d'initiative gouvernementale est un proche cousin du plébiscite, lequel  a une connotation plus personnelle et concerne une consultation par laquelle les citoyens expriment ou non leur confiance envers le chef de l'exécutif. Le mot vient du latin plebiscitum (« décret du peuple »). Il désignait dans la Rome antique des votes de l'assemblée de la plèbe qui n'avaient de valeur que pour les plébéiens.

Le référendum d'initiative citoyenne (RIC) appliqué à la France, avec sa démocratie représentative et son administration centralisée, fait quant à lui figure de chimère. Il se fonde sur la capacité du pouvoir exécutif et de l'administration à mettre en oeuvre une décision qu'ils désapprouvent l'un et l'autre...

Voir : De la Révolution à Notre-Dame des Landes

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