Isaac Newton (1643 - 1727) - Un savant à la charnière de deux mondes - Herodote.net

Isaac Newton (1643 - 1727)

Un savant à la charnière de deux mondes

Le 20 mars 1727 s'éteint Isaac Newton, un immense savant à la charnière de deux époques... Il écrit ses premiers traités en latin et les derniers dans sa langue usuelle, l'anglais. Il invente la physique moderne... mais se passionne aussi pour l'alchimie et même l'astrologie !

Un génie anglais

Isaac Newton naît le jour de Noël 1642 dans une famille très humble de Woolsthorpe (Lincolnshire).

Titulaire d'une chaire de mathématiques à Cambridge dès 1669, Isaac Newton est nommé directeur de la Monnaie en 1699. Élu à la Royal Society de Londres en 1703, il anime ce « parlement des savants » jusqu'à sa mort.

Newton développe une méthode scientifique innovante articulée autour de trois piliers :
- la synthèse (ramener à une cause unique des effets analogues),
- l'extrapolation (généraliser les propriétés accessibles par l'expérience),
- l'intuition (tenir pour vraie une proposition générale obtenue par l'expérience tant qu'une autre expérience n'est pas venue la contredire).

Cette méthode scientifique appelée à faire date apparaît en 1687 avec les Principes mathématiques de la philosophie naturelle, un ouvrage indigeste, qui plus est écrit en latin. Il sera traduit en français par l'inégalable Émilie du Châtelet et fera l'admiration de son amant Voltaire.

Gravitation et calcul infinitésimal

L'un des apports les plus connus de Newton à la physique est la loi de la gravitation - ou loi de l'attraction universelle - (« Deux particules quelconques exercent l'une sur l'autre une attraction dont l'intensité est proportionnelle au produit de leurs masses et inversement proportionnelle au carré de la distance qui les sépare »).

Selon une légende qui rappelle Archimède et son bain, le savant aurait eu la révélation de cette loi en voyant une pomme tomber de l'arbre sous lequel il faisait la sieste. Il se serait alors demandé pourquoi la Lune n'en faisait pas autant !

Dans les faits, on peut plus sûrement penser qu'il a, comme tous les grands innovateurs, prolongé les travaux de ses prédécesseurs. Pour la formalisation de sa célèbre loi, Isaac Newton bénéficie en particulier des recherches de l'astronome Edmund Halley (1656-1742) et des expériences de son compatriote Robert Hooke (1635-1703) sur la déformation élastique d'un corps et les efforts auxquels il est soumis.

Remarquable mathématicien, Isaac Newton est aussi à l'origine du calcul infinitésimal. En optique, par ailleurs, ce génie universel montre que la lumière blanche est une composition de l'ensemble des couleurs...

Sa mort donne lieu à un grand deuil en Grande-Bretagne et il est inhumé - privilège rare - dans l'abbaye de Westminster, au centre de Londres.

Publié ou mis à jour le : 2018-11-27 10:50:14

 
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