Claude Lévi-Strauss (1908 - 2009) - Un éclaireur de la conscience occidentale - Herodote.net

Claude Lévi-Strauss (1908 - 2009)

Un éclaireur de la conscience occidentale

Né à l'orée du XXe siècle à Bruxelles, Claude Lévi-Strauss, père du structuralisme, a imprimé une marque profonde dans la pensée contemporaine, tant dans les champs de l'ethnologie que de la sociologie, la philosophie, l'histoire ou la littérature.

« Je hais les voyages et les explorateurs »

Après des études de philosophie, le jeune Lévi-Strauss se tourne vers l'ethnographie et s'installe au Brésil, comme professeur de sociologie à l'université de Sao Paulo. À la faveur des vacances universitaires, il part  à la découverte de tribus indiennes du Brésil et racontera ses premiers séjours d'étude dans Tristes tropiques quelques années plus tard.

Exilé à New York pendant la Seconde Guerre mondiale, il se consacre à la rédaction de sa thèse, « Les structures élémentaires de la parenté », qui paraît en 1949. Il y définit le processus d'échange comme une constante structurante de l'esprit humain et explique que « la prohibition de l'inceste est le processus par lequel la nature se dépasse elle-même », le synonyme de l'entrée dans le monde de la culture.

Sa démarche se fait révolutionnaire en ce qu'il compare les sociétés humaines non pas d'après leurs « performances » (puissance, économie, richesse...) mais d'après leurs structures mentales, ce qui interdit tout jugement de valeur et toute hiérarchisation. Ainsi, que nous appartenions à une société occidentale moderne ou à une tribu amazonienne, nos choix de vie sont orientés par  notre culture d'appartenance (préférences matrimoniales...). Nous « fonctionnons » de la même façon, que nous portions un costume-cravate ou un étui pénien.

En 1952, Lévi-Strauss écrit à la demande de l'UNESCO un petit essai incisif, Race et Histoire, qui met en coupe réglée les théories racistes, de Gobineau à Hitler. Il insiste dans ce texte sur la diversité des cultures humaines et leur tendance à chacune se considérer comme supérieure aux autres. Il récuse l'idée évolutionniste selon laquelle ces cultures seraient vouées à progresser par étapes, idée qui sous-entendrait que certaines seraient plus avancées que d'autres.

En 1955, Tristes Tropiques, qui frôle le prix Goncourt, fait connaître les travaux de Lévi-Strauss au grand public. Dans ce récit de voyage aussi dense que passionnant, l'anthropologue ne s'en tient pas à ses séjours chez les tribus amérindiennes mais élargit son propos à l'Asie et l'islam...

Publié ou mis à jour le : 2019-04-30 00:02:07

 
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