De 1780 à 1880

Afrique : l'âge des explorations

À la fin du XVIIIe siècle, l'intérieur de l'Afrique est encore largement inexploré par les Européens. Pourtant, un siècle plus tard, presque l'ensemble du continent fera partie des empires occidentaux.

Aux Amis d'Herodote.net, notre animation multimédia présente successivement les changements en Afrique sahélienne puis en Afrique australe.

Afrique sahélienne : premiers pas des Européens

En 1780, les royaumes connus grâce au commerce se situent le long du Sahel d'une part, et sur la côte d'autre part : ces régions d'où viennent les esclaves noirs restent pourtant inexplorées. Le premier Européen à y pénétrer est l'Écossais Mungo Park dès 1795.

Puis le Français René Caillié poursuit son œuvre en parvenant à atteindre Tombouctou, qui gardait une aura mystérieuse depuis l'époque de l'empire du Mali. Pendant ce temps, l'Écossais Hugh Clapperton découvre le lac Tchad et les régions en aval du fleuve Niger.

Quant à l'Éthiopie et à l'actuel Soudan, ces régions sont connues depuis plus longtemps grâce aux liens avec le Nil et la mer Rouge.

Le XIXe siècle est marqué par deux événements majeurs : il s'agit d'abord de l'affaiblissement de l'empire ottoman en Afrique. A l'est, l'Égypte de Méhémet Ali acquiert une autonomie de fait et se modernise rapidement. Elle s'étendra vers le Soudan après 1820, formant un véritable empire.

D'autre part, l'Afrique de l'ouest est marquée par la prise de pouvoir des Peuls. Les Peuls sont un ancien peuple d'éleveurs nomades venus des bords du Sénégal, qui ont migré dans les siècles précédents jusque dans l'actuel Cameroun.

Au début du XIXe siècle, ils tentent de redonner de la vigueur à un islam moribond par le biais de djihad, et s'emparent notamment du pays Haoussa et de l'ancienne région du Mali. Ils y fondent respectivement le califat de Sokoto et l'État du Macina. D'autres Peuls, les Toucouleurs, s'empareront du Macina et formeront un empire après 1850.

Parallèlement, l'emprise des Européens s'affermit : les Français concentrent leur attention sur le fleuve Sénégal, tandis que les Anglais préfèrent la côte de l'or au sud. Ces derniers abolissent l'esclavage en 1833, mais il faudra du temps pour que les pratiques cessent dans les faits.

Enfin, en 1854, certains esclaves libérés aux États-Unis reviennent sur le continent africain et fondent le Libéria.

Afrique australe : le temps des troubles

Voyons maintenant l'évolution parallèle des choses en Afrique centrale et australe, au XIXe siècle. En 1795, la France révolutionnaire a envahi les Pays-Bas : les Britanniques débarquent dans la colonie du Cap pour qu'elle ne tombe pas entre les mains des Français, et ils la conservent pour eux-mêmes.

Des mouvements de peuples amènent certains royaumes bantous à se militariser fortement : ainsi naît le royaume des Zoulous, dirigé par Chaka (en anglais, Shaka).

À la même époque, à Madagascar, une ethnie malgache, les Merina, en vient à dominer une grande partie de l'île dès 1830.

Pendant ce temps, en Afrique du sud, les anciens colons hollandais appelés les Boers s'opposent aux Anglais nouvellement débarqués.

L'abolition de l'esclavage en 1833 révolte les Boers, qui possèdent beaucoup d'esclaves. Ils migrent vers le nord-est. C'est le «Grand Trek».

En 1852 et 1854, ils fondent le Transvaal et l'État Libre d'Orange. Les Britanniques quant à eux débarquent au Natal pour éviter que les Boers ne s'en emparent. 

Enfin, dès 1840, le sultanat d'Oman a déporté son centre à Zanzibar : il base sa richesse sur le commerce de l'ivoire, des esclaves et des clous de girofle.

C'est  pendant ces années que les Européens prennent connaissance de l'intérieur de l'Afrique Australe, notamment par le biais d'un missionnaire écossais célèbre : Livingstone.

L'aventurier Stanley poursuivra l'exploration de l'Afrique Centrale en descendant le fleuve Congo pour le compte du roi des Belges. Mais il s'agit déjà d'une guerre de conquête : la colonisation de l'intérieur de l'Afrique vient de commencer.

En l'espace d'une seule décennie, le paysage politique de l'Afrique va connaître une véritable révolution sous l'action des Européens : l'Afrique précoloniale touche à sa fin.

Publié ou mis à jour le : 2022-07-12 15:30:12

 
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