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XVIe siècle

La syphilis, cadeau empoisonné du Nouveau Monde


Le capitaine Martin Alonzo Pinzon, compagnon de Christophe Colomb, est en 1493 la première victime européenne de la syphilis, une maladie vénérienne qui se transmet par les rapports sexuels.

Cette maladie mystérieuse contamine en un temps record la péninsule italienne à la faveur de la guerre entreprise par le roi de France, Charles VIII, le 25 janvier 1494, première des guerres d'Italie. Cela lui vaut d'être d'abord surnommée le «mal de Naples» par les Français... et «morbo gallico» ou mal gaulois, par les Italiens.

En 1504, un médecin espagnol, Rodrigo Diaz de l'Isla, la décrit correctement et situe son foyer dans l'île d'Hispaniola (aujourd'hui Haïti). On comprend alors qu'elle a été amenée en Europe par les marins de Colomb en contact avec les femmes Taïnos.

La mondialisation, une réalité dès 1500

La maladie poursuit sa course dans tout le Vieux Monde, jusqu'en Chine et au Japon. Elle fait son apparition à Canton, en Chine du sud, dès 1511, à peine plus de quinze ans après son introduction en Europe. Elle a été introduite en Extrême-Orient par les Portugais, lesquels ont établi un comptoir à Macao, à l'embouchure de la rivière des Perles, en aval de Canton.

Syphilis et variole : troc mortel

La terrible maladie importée du Nouveau Monde a été qualifiée de syphilis vers 1530 (d'après un personnage des Métamorphoses d'Ovide). Elle a été aussi appelée vérole. Et plus tard grande vérole pour  la distinguer de la petite vérole, surnom de la variole

La variole, maladie infectieuse du Vieux Monde, n'a rien à voir avec la syphilis mais, à l'inverse de celle-ci, a contaminé en un temps record le Nouveau Monde au XVIe siècle et en a décimé les habitants.

La syphilis se manifeste chez les hommes par l'apparition d'un chancre sur les parties génitales puis, dans une phase secondaire, par une éruption sur tout le corps, enfin par une paralysie mortelle du cerveau, du coeur ou de l'aorte. Chez les femmes, la maladie peut se développer sans qu'on y prenne garde du fait de l'absence de chancre au stade primaire.

La syphilis n'a pu être maîtrisée qu'au XXe siècle, grâce à la découverte des antibiotiques. On ne connaissait auparavant d'autre remède que l'enduction du chancre avec une solution à base de mercure, pour soulager le mal.

Analogue au sida actuel par ses méfaits, la syphilis a frappé de nombreuses personnalités comme Alfred de Musset, Guy de Maupassant, Alphonse Daudet, le président Paul Deschanel, qui sauta en pyjama d'un train de nuit, le général Gamelin qui commandait les troupes françaises lors de l'invasion du territoire par la Wehrmacht...

Publié ou mis à jour le : 2015-03-15 21:08:34

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