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James Cook (1728 - 1779)

Capitaine au grand coeur


Ce 14 février 1779, alors qu'il tente de revenir avec ses hommes sur son navire le Resolution qui l'attend au large des îles Sandwich (Hawaï), le capitaine James Cook est tué puis dévoré par les indigènes, choqués que leur invité n'ait pas respecté leurs tabous.

C'est donc tragiquement que se termine une aventure humaine et scientifique exemplaire qui a conduit ce fils de paysan à percer les grands mystères de l'océan Pacifique.

Un ancien mousse chef d'expédition

Portrait de James CookTout commence en 1768 sous l'impulsion de la Royal Society de Londres qui souhaite envoyer une exploration étudier le passage de la planète Vénus au niveau de l'île du Roi George (Tahiti), découverte quelques mois plus tôt par l'anglais Wallis.

Choisi pour ses qualités d'hydrographe, de marin et de chef, Cook s'embarque avec une solide équipe de savants à destination des mers du Sud.

Une fois les relevés astronomiques accomplis, il en profite pour partir à la recherche du fameux continent austral qui continue de mobiliser les grands esprits du siècle. Mais cette fois encore, ce territoire idéalisé se dérobe : la Nouvelle-Zélande, que l'on pensait être un continent, s'avère se limiter à deux grandes îles. Le navigateur peut cependant se féliciter de son bilan scientifique grâce notamment aux échantillons et observations recueillis en Nouvelle-Hollande (Australie).

La mission n'ayant pas abouti, il faut repartir en 1772 pour régler une fois pour toutes la question de ce continent austral que l'Europe imagine couvert de richesses.

Mystérieux continent austral

Poedua, par WebberCook va le chercher sans relâche pendant deux années en descendant toujours plus au Sud dans les régions polaires. Il finit par frôler le continent antarctique mais, face aux conditions climatiques extrêmes, il préfère abandonner, convaincu que la quête de cette contrée est vaine puisque aucune colonie ne pourrait y être installée.

Les sociétés savantes anglaises se penchent alors sur l'autre grande énigme géographique de l'époque : le passage du Nord-Ouest, censé être situé entre les pointes nord de l'Amérique et de la Sibérie.

Pour la troisième fois en moins de dix ans, Cook et son équipe d'érudits repartent pour un nouveau tour du monde à destination du Nord de l'océan Pacifique.

Mais, de nouveau bloqué par les glaces au niveau du détroit de Béring, il est contraint de rejoindre les îles Sandwich pour attendre de meilleures conditions climatiques.

C'est au cours de cette escale qu'il est assassiné par la main même de ceux qui le considéraient jusqu'alors comme un demi-dieu. La nouvelle de cette mort bouleversa toute l'Europe, tant l'homme et le marin était respecté et admiré par tous. -

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Publié ou mis à jour le : 2016-02-15 10:20:37

Les commentaires des Amis d'Herodote.net

Les commentaires sur cet article :

siska (23-02-201614:20:05)

Passionnant et instructif comme toujours.
Admiration pour ces "capitaines courageux" qui ne disposaient pas, loin s'en faut, des matériels perfectionnés de nos actuels navigateurs.
Merci pour cet article.


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