24 octobre 79 - Disparition de Pompéi - Herodote.net

24 octobre 79

Disparition de Pompéi

À l'automne 79, une violente éruption du Vésuve provoque l'enfouissement de la riche cité romaine de Pompéi sous une pluie de cendres volcaniques. Le même jour, le port voisin d'Herculanum, à l'habitat plus populaire, est écrasé, lui, sous une coulée de roches et de laves.

Pompéi disparaît sous 6 mètres de lapilli (fines particules de roches volcaniques) et Herculanum sous 16 mètres de boues. Sorties de l'oubli 1700 ans plus tard, ces deux cités nous ont permis, grâce à leur malheur soudain, de connaître la civilisation romaine à son apogée avec autant de précision que si elle s'était éteinte hier.

La répétition du Joueur de flûte dans la Maison pompéienne du prince Napoléon (Gustave Boulanger, 1860)

Un volcan que l'on croyait éteint

Vénus et Mars, peinture murale dans la maison de l''amour (Pompéi), photo : André Larané, Herodote.netLa précédente éruption du Vésuve remontait à 3 500 ans avant JC et n'avait laissé aucun souvenir dans la mémoire des hommes. 

Aussi les Romains ne savaient-ils même pas que la montagne fertile dominant la baie de Naples était un volcan !

Pourtant, une alerte avait eu lieu le 5 février de l'an 62, sous le règne de l'empereur Néron.

Elle s'était traduite par un violent tremblement de terre qui avait détruit une première fois Pompéi.

Sans attendre, les riches propriétaires avaient reconstruit les superbes demeures décorées de fresques, de statues, de mosaïques et de fontaines, où ils venaient se reposer des turbulences de la vie romaine.

La reconstruction était à peine terminée que le volcan se réveillait pour de bon en l'an 79, sous le règne de Titus, celui-là même qui écrasa avec son père une révolte juive.

Une surprise de taille

En une heure, le volcan propulse dans l'atmosphère un énorme nuage de cendres brûlantes en forme de pin parasol. À plusieurs kilomètres de hauteur, ces cendres d'un total de plusieurs millions de tonnes se refroidissent et retombent sous forme de poussières et de pierres ponce sur Pompéi. On parle de nuées ardentes.

Reconstitution grahique de l''éruption du VésuveSur les 10 000 à 15 000 habitants que devait compter Pompéi, on en a retrouvé à ce jour 2 000 qui ont succombé par asphyxie. Habitués aux tremblements de terre mais ignorant tout du volcanisme, ils avaient négligé de fuir quand il en était encore temps.

Quelques heures plus tard, une coulée composée de roches en fusion et de cendres, dite pyroclastique, dévale la pente du Vésuve et carbonise instantanément Herculanum et ses habitants. On retrouvera deux mille ans plus tard des débris de squelettes. Au total, en près de 24 heures, le Vésuve entraîne la mort de plusieurs milliers de personnes dans les villes et les campagnes du golfe de Naples.

À Misène, à la pointe nord du golfe de Naples, un jeune homme de 17 ans, Pline le Jeune, assiste à l'éruption et en rédigera trente ans plus tard le compte-rendu détaillé dans deux lettres à l'historien Tacite. Les vulcanologues donneront bien plus tard le qualificatif de plinéen à une éruption volcanique comme celle qu'il a décrite.

L'oncle du jeune homme, Pline l'Ancien, est un savant connu pour une gigantesque Histoire naturelle en 37 volumes (on lui doit aussi cette critique des excès gastronomiques de ses concitoyens : « Un cuisinier coûte plus cher qu'un triomphe »). Au moment de la catastrophe, il commande la flotte romaine qui mouille à Misène. Mû par la curiosité scientifique et par un sentiment d'humanité, il meurt asphyxié sur la plage de Stabies après avoir tenté avec ses navires d'apporter de l'aide à des habitants.

Erreur de date

Graffiti découvert à Pompéi avec la date du 17 octobre (« XVI K NOV »)On a longtemps pensé que l'éruption du Vésuve s'était produite le 24 août 79, neuvième jour avant les calendes de septembre dans le calendrier romain, en se référant aux lettres de Pline le Jeune. Mais au fil de leurs découvertes, les archéologues ont fini par en douter. Sur le lieu de la catastrophe, les restes de fruits et de raisins plaidaient pour une date plus tardive. La découverte d'un graffiti en 2018 leur a finalement donné raison.

L'erreur initiale vient sans doute d'une mauvaise transcription des lettres de Pline au Moyen Âge. Plus récemment, la découverte d'un nouveau manuscrit permet de pencher vers la date du 24 octobre 79, soit le neuvième jour avant les calendes de novembre. Cette date mérite d'être retenue car très vraisemblable.

Publié ou mis à jour le : 2018-10-22 10:12:42

 
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