Auguste

Un empereur sans trop de courage

Nous avons lu pour vous Auguste, par Pierre Cosme (Perrin, 2005, 360 pages, 21,20 €). L'historien dresse du premier empereur romain le portrait d'un homme rusé, cruel, couard... mais apte aussi à s'entourer d'amis compétents.

Auguste

Voici une biographie d'Auguste qui ne se confond pas avec une hagiographie.

L'auteur prsente du premier empereur romain, petit-neveu et fils adoptif de Jules Csar, un portrait trs humain, loin de l'image compasse de nos manuels.

Octave a 19 ans quand il apprend par une lettre de sa mre Atia l'assassinat de son grand-oncle (44 avant JC). De Grce o il achve sa formation, il revient au plus vite Rome, non sans avoir pris les avis de ses amis, notamment du fidle Agrippa.

L'opposition des snateurs rpublicains a valu Csar d'tre prmaturment assassin. Mais sa popularit dans le peuple, en bonne partie due ses largesses, est demeure intacte. Son lieutenant Marc Antoine espre bien en user pour prendre sa succession la tte de l'tat. Il entre de suite en concurrence avec Octave, l'autre prtendant.

Il s'ensuit prs de quinze ans de guerres civiles supplmentaires que raconte parfaitement Pierre Cosme, jusqu' la bataille navale d'Actium, modeste bataille d'un point de vue militaire mais capitale d'un point de vue politique car elle met fin un sicle de guerres civiles et la Rpublique romaine. A celle-ci se substitue une autocratie de fait connue sous le nom d'Empire.

Pierre Cosme s'applique faire le tri dans les compte-rendus que nous ont laisss des chroniqueurs gnralement bienveillants l'gard du vainqueur, Octave, plus tard connu sous le nom d'Octavien puis sous celui d' Auguste.

Derrire le vernis des flatteurs, l'homme nous apparat comme un politique habile et sachant bien s'entourer. A son vieil ami Agrippa, dont il fera son gendre, s'ajoute le richissime Mcne (devenu nom commun pour dsigner une personne qui protge et entretient les artistes!).

Auguste est aussi un homme port sur le sexe, qui vole sans scrupules les femmes de ses proches. Pas de chance. Malgr une union de 52 ans avec Livie, une jeune aristocrate de 19 ans qu'il a contrainte divorcer de son premier mari, il n'aura aucun fils pour lui succder. Et ses moeurs lui valent quelques sarcasmes quand il dicte la Lex Julia de maritandis ordinibus en vue d'encourager le mariage, la fidlit et la procration dans les couches suprieures de la socit romaine.

L'empereur, que les statues reprsentent dans une attitude de grande noblesse, se montre dans les faits pleutre la guerre. Il est arriv plus d'une fois que les soldats huent le jeune Octavien, notamment aprs la victoire de Philippes sur Cassius et Brutus, due avant tout au gnie et au courage de Marc Antoine. Au sommet de l'tat, Auguste y regardera deux fois avant de lancer des campagnes militaires contre les ennemis (Parthes, Bretons...) et il verra dans l'chec de son gnral Varrus face aux Germains la preuve du bien-fond de sa prudence.

D'une sant fragile, toujours la veille de mourir, l'empereur vivra pas moins de 77 ans dont 44 en matre absolu du monde mditerranen. Une performance qui justifie l'intrt qui lui est encore port.

En un texte limpide de moins de 300 pages, agrment d'un beau choix d'illustrations ainsi que de cartes, index, chronologies... Pierre Cosme a russi le tour de force de nous prsenter Auguste et son entourage comme des personnages trs proches, l'gal de nos gouvernants.

Andr Laran
Publié ou mis à jour le : 2018-11-27 10:50:14

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