9 avril 1917 - Les Canadiens conquièrent la crête de Vimy - Herodote.net

9 avril 1917

Les Canadiens conquièrent la crête de Vimy

Le 9 avril 1917, le commandement britannique lance les quatre divisions du Corps canadien à l'assaut de la crête de Vimy, une hauteur stratégique entre Arras et Lens dont les Alliés n'ont encore jamais pu déloger les Allemands depuis le début de la Grande Guerre.

Mémorial canadien de Vimy (Pas-de-Calais), DRLes Canadiens atteignent leur objectif en trois jours mais au prix de 3600 tués et 7100 blessés. On estime à 20 000 les victimes côté allemand. C'est le seul succès dont peuvent se targuer les Alliés dans le cadre de la bataille d'Arras et des grandes offensives d'avril 1917.

L'offensive de Vimy, qui a réuni des combattants de toutes les provinces du Canada, est devenu l'acte fondateur de la Nation canadienne, cinquante ans après la quasi-indépendance du dominion britannique. Les personnes éprises de symboles notent qu'elle a débuté un lundi de Pâques... 

Succès canadien

La crête de Vimy, à quelques kilomètres au nord d'Arras, est un plateau aux pentes douces, d'une longueur de sept kilomètres, qui culmine à 145 mètres. Ce plateau a été solidement occupé par les Allemands dès l'automne 1914 tandis que les Britanniques se sont accrochés à Arras et en ont fait une ville anglaise.

Julian Hedworth George Byng, vicomte de Vimy, gouverneur général du Canada de 1921 à 1926 (Wrotham Park, Angl., 11 septembre 1862 ; Thorpe-le-Soken, Angl., 6 juin 1935)Instruit par les échecs des précédentes attaques françaises, le commandement britannique prépare l'offensive de Vimy avec une extrême minutie. Il place à la tête du Corps canadien le général anglais sir Julian Byng, un officier proche de ses hommes et très populaire parmi eux.

Pendant plusieurs mois, les tunneliers néo-zélandais se voient confier le creusement d'un réseau de douze tunnels à plus de dix mètres sous terre, en vue d'épargner aux soldats la traversée meurtrière du no man's land et de leur permettre de déboucher au plus près des tranchées ennemies. 

La préparation d'artillerie débute à la mi-mars avec 600 canons qui pilonnent la crête. Elle s'intensifie le matin fatidique du 9 avril. C'est alors que s'élance la première vague d'assaut canadienne sous les bourrasques de neige. Au bout de trois jours, toute la crête est conquise au prix de beaucoup d'énergie et d'abnégation.

Le succès des « Byng Boys » prend tout le monde au dépourvu. Faute d'avoir prévu une relève pour prolonger l'offensive, les Britanniques laissent les Allemands se replier en bon ordre sur leur deuxième ligne de défense, solidement fortifiée.

La prise de la crête de Vimy, le lundi de Pâques 1917 (Musée canadien de la guerre, Ottawa)

Naissance de la nation canadienne

Bien que sous commandement anglais, très localisée et sans conséquence sur la bataille d'Arras, la victoire de Vimy est immédiatement saluée au Canada avec enthousiasme. C'est la première fois en effet que des Canadiens de toutes les provinces ont combattu ensemble. Le brigadier-général A. E. Ross a un mot resté célèbre : « Pendant ces quelques minutes, j’ai assisté à la naissance d’une nation. »

De fait, en 1919, quand il s'agira de négocier la paix avec l'Allemagne, le Canada obtiendra le droit de cosigner le traité de paix à rang égal avec les autres vainqueurs dont le Royaume-Uni, son ancienne puissance tutélaire.

À l'issue du conflit, c'est sur la crête de Vimy, au-dessus de la plaine de Douai et du bassin minier, sur un terrain cédé par la France, que le Canada érigera un émouvant monument à la mémoire de ses morts de la Grande Guerre. Le pays, qui compte à cette époque à peine huit millions d’habitants, a envoyé un total de six cent cinquante mille soldats sur le front. 66 000 ont été tués et plus de 170 000 blessés.

Publié ou mis à jour le : 2018-11-27 10:50:14

 
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