16 juin 1816

Naissance du docteur Frankenstein

Dans la nuit du 16 juin 1816, les poètes Lord Byron et Percy Shelley devisent avec leurs compagnes respectives, Claire et Mary, ainsi qu'un ami, le docteur John Polidori, dans une belle villa des bords du lac Léman, la villa Diodati, à Cologny, près de Genève.

En raison d'un été exceptionnellement pourri, consécutif à l'éruption du volcan Tambora en Indonésie, cela fait plusieurs jours qu'ils ne peuvent sortir.

La faute à la météo

Mary Shelley (30 août 1797, Somers Town, Londres ; 1ᵉʳ février 1851, Belgravia), portrait par Richard Rothwell, 1840Pour passer le temps, ces jeunes Anglais à la réputation sulfureuse entament un concours d'histoires macabres sur une suggestion de Lord Byron : « We will each write a ghost story » (« Nous allons chacun écrire une histoire de fantôme »).

C'est ainsi que la maîtresse de Shelley, Mary Godwin (19 ans), raconte l'histoire du docteur suisse Victor Frankenstein, qui tenta de créer la vie à l'égal de Dieu.

À partir de quelques cadavres, il crée un monstre de grande taille et lui insuffle la vie. Mais sa créature ne tarde pas à échapper à son emprise. Elle lui réclame une compagne. Le docteur ayant émis un refus, elle se révolte, commet des méfaits et s'enfuit jusqu'au-delà du cercle arctique...

L'histoire lui est inspirée par la vie d'un alchimiste allemand du siècle précédent, Konrad Dippel et par les expériences du physicien Luigi Galvani sur la réanimation électrique des cadavres.

Elle prend forme dans les jours qui suivent, après quelques nuits cauchemardesques aggravées par le deuil de la jeune femme, qui a peu avant perdu son bébé.

Elle débouche sur la publication à Londres le 11 mars 1818 de trois petits volumes tirés à 500 exemplaires sous le titre Frankenstein ou le Prométhée moderne. Ce roman va inspirer un nouveau genre littéraire, la fiction scientifique, et devenir l'un des grands mythes de l'Occident contemporain et une mine intarissable pour les scénaristes du septième Art.

Moins inspiré par la pluie du lac Léman, Byron livre quant à lui une petite histoire de vampires qu'il réemploiera plus tard dans son poème Mazeppa. Shelley déclare forfait.

Et le plus inattendu est le docteur Polidori,  « hochet et souffre-douleur » de Byron, qui produit une histoire de femme à tête de mort qui va déboucher en 1819 sur le roman Vampire et inspirera beaucoup plus tard, en 1897, à Bram Stoker le roman Dracula, autre mythe moderne.  

Boris Karloff (Frankenstein, film de James Whale, 1931)

Épilogue tragique

La suite est obscurcie par des drames en série. Harriet, la femme légitime de Percy Shelley, se suicide, n'en pouvant plus des frasques de son génie de mari.

Le poète se remarie avec Mary Godwin le 30 novembre 1816 et part avec elle en Italie. Ils ont un deuxième et un troisième enfants qui meurent en bas âge, enfin un quatrième, un garçon, qui seul leur survivra.

Percy lui-même meurt en mer le 8 juillet 1822, à 30 ans, au large de La Spezia. Il est incinéré sur la plage, d'une manière très romantique, en présence de son ami Lord Byron. Ses cendres seront inhumées à Rome. Lord Byron, quant à lui, mourra de maladie le 19 avril 1824, à 36 ans, en participant à la défense de Missolonghi, aux côtés des Grecs.

Mary Shelley décédera beaucoup plus tard, le 1er février 1851, à 54 ans, à Londres, d'une tumeur au cerveau, nous laissant en héritage le monstre du docteur Frankestein.

Fabienne Manière
Publié ou mis à jour le : 2019-06-11 11:56:37

 
Seulement
20€/an!

Actualités de l'Histoire
Revue de presse et anniversaires

Histoire & multimédia
vidéos, podcasts, animations

Galerie d'images
un régal pour les yeux

Rétrospectives
2005, 2008, 2011, 2015...

L'Antiquité classique
en 36 cartes animées

Frise des personnages
Une exclusivité Herodote.net