26 mai 1755

Exécution de Mandrin

Le 26 mai 1755, le contrebandier Louis Mandrin (30 ans) est roué vif à Valence (Dauphiné).

Le condamné subit d'abord la torture des brodequins : ses jambes sont écrasées entre deux planches en vue de lui faire avouer le nom de ses complices. Puis il est conduit à l'échafaud, sur la place du Présidial. Le bourreau brise ses membres à coups de barre. Enfin, il expose le condamné face au ciel sur une roue de carrosse.

Le fier contrebandier supporte ce supplice sans mot dire. Au bout de huit minutes, le bourreau l'étrangle à la demande de l'évêque, touché par son repentir, mettant ainsi fin à ses souffrances. Plusieurs milliers de personnes assistent à la scène. Très vite va se répandre la légende du bandit magnanime puni pour avoir volé les collecteurs d'impôts.

La brève épopée de Mandrin est symbolique des iniquités fiscales dans les décennies précédant la Révolution française.

De l'injustice à la révolte

Né à Saint-Étienne de Saint-Geoirs, dans le Dauphiné, Louis Mandrin est l'aîné d'une famille de neuf enfants. Il a 17 ans quand meurt son père, un maréchal-ferrant prospère. Inapte à développer l'entreprise familiale, il signe en 1748 un contrat avec les collecteurs de taxes de la Ferme générale en vue de ravitailler l'armée française qui guerroie en Italie.

À la fin de sa mission, ayant perdu la plupart de ses 97 mulets dans la traversée des Alpes, ne voilà-t-il pas que la Ferme générale refuse de le payer !

Là-dessus, son propre frère est pendu pour faux-monnayage suite à une intervention de la Ferme générale. Lui-même participe à une rixe sanglante le 30 mars 1753 et doit s'enfuir pour échapper au supplice de la roue. Devenu hors-la-loi, il prend la tête d'une bande de contrebandiers et déclare la guerre à la Ferme générale, non sans afficher son dévouement au roi !

Mandrin, qui a la fibre militaire, organise ses troupes comme une armée, avec solde, grades et discipline. En 1754, en l'espace d'une année, il organise en tout et pour tout six «campagnes». Au début de chaque campagne, il achète du tabac et quelques autres marchandises en Suisse et dans le duché indépendant de Savoie.

Ensuite, il pénètre en territoire français avec quelques dizaines de complices, investit une ville ou une autre et vend ses marchandises au vu et au su de chacun, pour la plus grande satisfaction des habitants, ravis de l'aubaine.

Louis Mandrin (gravure d'époque, BN) Les fermiers généraux ripostent en obtenant dès le printemps 1754 des lois contre les personnes qui achèteraient quoi que ce soit aux contrebandiers.

Louis Mandrin a l'idée, lors d'une campagne, à Rodez, de «vendre» ses marchandises aux employés locaux de la Ferme sous la menace des armes. En d'autres termes, il pille les caisses de l'institution.

En octobre, sa cinquième campagne, au Puy, tourne mal. Elle lui vaut une grave blessure au bras suite à un échange de tirs avec les troupes de la Ferme générale. La Ferme, cette fois, obtient du roi l'intervention de l'armée. Mandrin, qui eut tant aimé servir comme officier, est désolé par la perspective d'avoir à affronter des soldats royaux.

Le régiment de chasseurs du capitaine Jean-Chrétien Fischer intervient précisément lorsque Mandrin lance sa sixième campagne, à Autun et Beaune, le 19 décembre 1754. Les contrebandiers sont pris en chasse alors qu'ils quittent Autun. C'est le massacre. Mais Mandrin arrive in extremis à s'enfuir en Savoie.

Le capitaine des troupes de la Ferme générale, Alexis de la Morlière, déguise 500 de ses hommes en paysans et les fait pénétrer en toute illégalité sur le territoire du duché.

Louis Mandrin, le contrebandier de belle prestance que l'on surnommait «Belle humeur» est trahi par deux membres de sa bande. Il est pris avec trois comparses au château de Rochefort et ramené en France, à Valence.

Indigné par la violation de son territoire, le duc Charles-Emmanuel III de Savoie demande à son neveu Louis XV la restitution du prisonnier. Comme le roi de France s'apprête à lui céder, la Ferme générale accélère les formalités de jugement de son ennemi juré. La condamnation tombe le 24 mai 1755 et elle est exécutée deux jours plus tard.

Il va très vite jouir d'une immense popularité, à la mesure de la haine vouée aux gabelous et aux agents de la Ferme. Le Testament politique de Louis Mandrin d'Ange Goudar est sept fois réédité dans l'année qui suit son exécution. Et l'on fredonne cette chanson :
Je péris pour avoir dépouillé des brigands ;
J'aurais joui comme eux d'une autre récompense,
Si j'avais dépouillé des peuples innocents.

Publié ou mis à jour le : 2019-05-20 10:35:44
thérèse (21-05-2007 21:16:46)

J'ai entendu parler de Mandrin car il y a des grottes dans la montagne en Haute Savoie où il aurait caché des objets volés récupérés dans la haute bourgeoisie et il les aurait distribué aux pauvres? ... Lire la suite

Franck (20-05-2007 11:04:17)

Les honnêtes gens sont les pires!

foubert (19-09-2006 00:42:26)

Un homme capable sous d'horribles tortures de ne pas donner ses complices merite deja rien que pour cela le respect. Il etait un brigand qui a vole et redistribue aux plus demunis le fruit de ses vo... Lire la suite

THIERRY BELLLEMER (03-09-2006 20:28:46)

Apres avoir lu l'histoire de MANDRIN, je suis tres deçu. Je m'étais idéalise ce personnage et je trouve qu'il ressemble plus a un bandit, qui se venge des problèmes de ses freres avec la justice et en... Lire la suite

Lucie (12-06-2006 13:02:18)

Quand les lois sont injustes, c'est normal de se révolter contre. Normal mais pas facile. Mandrin a eu ce courage. En cela il est un précurseur de la révolution française. Il n'a commis pour cela rien... Lire la suite

Pratt (03-06-2006 15:22:56)

Plus qu'un homme courageux, un homme blessé, trahi depuis le début de sa vie, combattant pour retrouver ce que le système lui avait volé, loin de Mesrine ou de Dillinger, il montre que l'injustice est... Lire la suite

Marie (22-05-2006 17:41:53)

Ce n'était pas un homme d'honneur, ce n'était sûrement pas un coquin non plus me semble-t-il. À l'époque comme aujourd'hui, la cruauté de certains individus qui confisquaient le pouvoir ou des segment... Lire la suite

jean (21-05-2006 18:32:40)

Bonjour!!! Moi; je pense que Mandrin était un homme d'honneur comme il n'y en a plus beaucoup!!!!

Gérard (21-05-2006 18:02:10)

La légende a beaucoup embelli l'aspect "bandit au grand coeur" du sieur MANDRIN. Pour en avoir discuté avec un de ses descendant (de la branche Veyron Lacroix) je suis persuadé que MANDRIN est avant ... Lire la suite

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