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20 mai 1802

Bonaparte légalise l'esclavage


Par un décret du 30 Floréal An X (20 mai 1802), Napoléon Bonaparte légalise l'esclavage.

Par pragmatisme, dans le souci de stabiliser les colonies françaises, le Premier Consul n'a voulu, si l'on peut dire, que maintenir l'esclavage là où il subsistait encore...

Une première abolition très limitée

L'esclavage a été en théorie aboli huit ans plus tôt par le décret de Pluviôse. En réalité, cette mesure sans précédent votée par les députés de la Convention n'a pris effet qu'en Guadeloupe et à Saint-Domingue (aujourd'hui Haïti).

– La Martinique, occupée par les Anglais, n'en a pas profité et les planteurs ont pu conserver leurs esclaves grâce à la bienveillance des occupants.

– Dans l'océan Indien, les colons de l'île de la Réunion et de l'île de France (aujourd'hui l'île Maurice) ont réussi à s'opposer à l'application du décret.

– Quant à la grande île de Saint-Domingue, elle a attendu le départ des Anglais, chassés par Toussaint Louverture en octobre 1798, pour appliquer le décret et abolir l'esclavage. Encore les anciens esclaves n'ont-ils troqué leur statut que pour celui de travailleurs forcés...

Le Premier Consul, pragmatique, aurait sans doute souhaité s'en tenir au statu quo. Mais il est pris de court par la restitution à la France de l'île esclavagiste de la Martinique à la paix d'Amiens (25 mars 1802) et plus encore par les velléités indépendantistes de Saint-Domingue.

Les colonies en ébullition

À Saint-Domingue, Toussaint Louverture ne veut pas en rester à sa victoire sur les Anglais.

Le 8 juillet 1801, le leader noir chasse les Espagnols de la partie orientale de l'île et se nomme Gouverneur général à vie de l'île réunifiée.

Il mène une politique indépendante et signe des contrats de commerce avec les États-Unis et la Grande-Bretagne.

C'est plus que n'en peut supporter Napoléon Bonaparte. Dès 1799, celui-ci caresse le désir de reconstituer un empire colonial aux Amériques «conformément aux lois et règlements antérieurs à 1789».

Profitant du répit offert par la paix signée à Lunéville avec l'Autriche, il décide de rétablir à Haïti la souveraineté française.

Le 14 décembre 1801, une flotte de 36 navires appareille de Brest avec 23.000 hommes sous le commandement du général Leclerc pour reprendre Saint-Domingue. L'expédition est plus importante que celle que Bonaparte conduisit en Égypte trois ans plus tôt... Son échec sera encore plus dramatique !

Le 2 mai 1802, une autre flotte de 11 navires débarque 3500 hommes en Guadeloupe sous le commandement du général Antoine Richepance. Elle a pour mission de restaurer l'ordre dans l'île où un conseil animé par des officiers de couleur a pris le pouvoir.

Un décret mal inspiré

Dans ce contexte, le Premier Consul est encouragé à abolir le décret de Pluviôse par Cambacérès, avocat des planteurs, peut-être aussi par sa propre femme, Joséphine de Beauharnais, issue d'une riche famille créole de la Martinique, les Tascher de la Pagerie ; l'un et l'autre mettent en avant les difficultés des milieux d'affaires coloniaux depuis l'abolition de 1794.

Il signe enfin le décret par lequel il légalise à nouveau l'esclavage dans les colonies où il perdure.

L'esclavage revient à priver les hommes de couleur de leur citoyenneté et les travailleurs des plantations de leur salaire ; les maîtres ont le droit de punir leurs esclaves sans passer par la justice civile.

Le décret du 30 floréal An X (20 mai 1802)

AU NOM DU PEUPLE FRANÇAIS, BONAPARTE, premier Consul, PROCLAME loi de la République le décret suivant, rendu par le Corps législatif le 30 floréal an X, conformément à la proposition faite par le Gouvernement le 27 dudit mois, communiquée au Tribunat le même jour.

DÉCRET.
ART. Ier Dans les colonies restituées à la France en exécution du traité d'Amiens, du 6 germinal an X, l'esclavage sera maintenu conformément aux lois et réglemens antérieurs à 1789.
II. Il en sera de même dans les autres colonies françaises au-delà du Cap de Bonne-Espérance.
III. La traite des noirs et leur importation dans lesdites colonies, auront lieu, conformément aux lois et réglemens existans avant ladite époque de 1789.
IV. Nonobstant toutes lois antérieures, le régime des colonies est soumis, pendant dix ans, aux réglemens qui seront faits par le Gouvernement.

Par-delà son caractère immoral, le décret du 30 floréal va avoir pour la France un résultat désastreux en poussant à la révolte les anciens esclaves de Saint-Domingue et en précipitant la perte de l'île.

Mais le Premier Consul ne s'en tient pas à la légalisation de l'esclavage. Animé par un sentiment «raciste» qui le distingue de la plupart de ses contemporains, encore pétris de l'esprit des Lumières, il prend plusieurs mesures qui renouent avec le préjugé de couleur des décennies précédentes et l'aggravent nettement...

Naissance du préjugé de couleur

Jusqu'au milieu du XVIIIe siècle, les souverains européens toléraient l'esclavage aux colonies mais n'assimilaient pas les esclaves aux Noirs. Ils ne tenaient pas ceux-ci pour une race inférieure vouée à l'esclavage comme l'atteste la présence d'un certain nombre d'Africains dotés de fonctions élevées à la cour de Versailles et dans d'autres cours européennes, y compris Saint-Pétersbourg, avec l'aïeul africain du poète Pouchkine.

Au milieu du siècle, deux mentalités se développent et s'opposent, parfois au sein des mêmes personnes :

– L'une est inspirée par la raison et l'humanité, en conformité avec l'«esprit des Lumières» et la doctrine chrétienne. Elle porte les élites pensantes à dénoncer l'esclavage et les préjugés à l'égard des autres races. Elle est illustrée par les fort beaux textes de Voltaire et Montesquieu sur ce thème et mieux encore par la mobilisation contre la traite de Wilberforce en Angleterre et Grégoire en France.

– L'autre est née du fantasme d'invasion lié à l'arrivée d'Africains de plus en plus nombreux dans les colonies mais aussi en métropole, comme serviteurs ou enfants des colons de passage (à l'exemple d'Alexandre Dumas père) ou «petits nègres» offerts aux dames de la bonne société (image ci-contre).

On commence à se prémunir contre cette menace en érigeant des barrières réglementaires, intellectuelles et morales. C'est la naissance du «préjugé de couleur».

Voltaire, qui n'en est pas à une contradiction près, formule quelques sentences formellement «racistes» au sens moderne du mot, c'est-à-dire établissant une hiérarchie entre ce qu'il est convenu d'appeler les «races» humaines. Quant à Montesquieu, s'il est à l'abri de semblables inepties, il ne rechigne pas plus que Voltaire à investir dans le commerce triangulaire.

Plusieurs ordonnances, sous le règne de Louis XVI, dénoncent les unions mixtes et légifèrent contre l'immigration noire en métropole, en fait limitée à quelques centaines d'individus, au motif que «terre de France ne porte pas esclave». Le 9 août 1777 est créé un système de «dépôt» dans les ports pour les esclaves qui accompagnent leur maître.

Après la Révolution, le Premier Consul reprend cette tradition tardive. «Je suis pour les blancs, parce que je suis blanc. Je n'ai pas d'autre raison, et celle-la est la bonne», aurait-il déclaré au Conseil d'État en 1802. Il exclut de l'armée des officiers «de couleur», parmi lesquels le père d'Alexandre Dumas.

Bonaparte supprime aussi d'un trait de plume l'Institution nationale des Colonies, créée 5 ans plus tôt à l'instigation de l'abbé Grégoire pour promouvoir les enfants des colonies quelle que soit leur couleur de peau. Les vingt-deux élèves noirs de l'institution, qui étaient appelés à devenir officiers, sont affectés comme simples tambours dans autant de régiments.

Fabienne Manière.

Publié ou mis à jour le : 2014-01-03 22:46:58

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